Biografía de John William Waterhouse


John William Waterhouse nació en Roma el 6 de abril de 1849. Sus padres -ambos artistas según unas fuentes y solamente el padre, según otras- eran de nacionalidad inglesa, pero se trasladaron durante unos años a Roma por motivos de trabajo. En 1850, cuando Nino contaba con un año de edad (diminutivo de Giovannino, nombre con el que era conocido Waterhouse durante su infancia), la familia Waterhouse volvió a Inglaterra.


Waterhouse en la Royal Academy (1892)
Waterhouse en la Royal Academy (1892)

Siguiendo la estela artística de sus procreadores, John William aprendió el oficio en el taller de pintura de su padre hasta que, en 1870, con 21 años de edad y después de varios rechazos, ingresó en la Royal Academy Schools de Londres. En un primer momento, entró en la Escuela de Escultura bajo el mecenazgo de Pickersgill, quien animó a Waterhouse a centrarse en la pintura. Debido a su gran talento y a sus apoyos, como el de la revista artística The Studio, sólo dos años después de su ingreso en la Academia londinense exhibió sus obras en la Sociedad de Artistas Británicos y cuatro años después, en 1874, lo hizo en una exposición de verano en la Royal Academy con su lienzo Sueño y su Hermanastro Muerte. El éxito que alcanzó le permitió exponer sus cuadros casi sin interrupciones en cada edición hasta 1916. Desde los años 80 del siglo XIX exhibía anualmente sus obras en la Royal Academy of Arts, sociedad que lo escogió como socio y académico en 1885 y de nuevo en 1895.

 

La carrera artística de Waterhouse fue patrocinada, en los primeros años, por el comerciante Henry Tate, dueño de la trilogía pictórica basada en el poema de Tennyson (como La Dama de Shalott, 1888). Más tarde, su mecenas fue el financiero Alexander Henderson, quien le compró cuadros desde 1903 hasta 1917, entre otros, Lamia (1905).

 

Durante varios años, cuando contaba con 28, John William se dedicó a viajar por el extranjero con el objetivo de buscar nuevas inspiraciones para su trabajo, tal y como hacían muchos artistas en la época. Su país predilecto, en el que más tiempo estuvo, fue Italia.


Esther Kenworthy
Esther Kenworthy

Tras contraer matrimonio en 1883 en Ealing (al este de Londres) con Esther Kenworthy, hija de un profesor de arte, John William y su esposa se trasladaron a Primrose Hill Studios, una zona de estudios habitados por pintores. Hacia 1900 el matrimonio volvió a mudarse, esta vez a St. John’s Wood, un barrio de personas de buena posición económica, lo que indica que a Waterhouse le iba muy bien en la venta de sus obras. Esther y John William nunca llegaron a tener hijos.

Muriel Foster
Muriel Foster

En torno a 1891-93, John William conoció a una joven que, al cabo de un tiempo, empezó a posar asiduamente como modelo para sus cuadros; curiosamente, los lienzos más famosos de Waterhouse son aquellos en los que aparece esta misteriosa musa. No se sabe con exactitud la identidad de esta mujer, pero existen indicios que apuntan hacia el nombre de Muriel Foster, a la que conoció cuando ella contaba con 15 años. Muriel estudió enfermería en la Escuela de St. Thomas de Londres y, tras posar para el pintor, ejerció como enfermera el resto de su vida. Es posible que Waterhouse y Foster estuviesen enamorados, pero la moral de la época, al estar él casado, les impediría manifestarlo.

 

Aunque en vida John William Waterhouse fue un pintor muy exitoso que pudo vivir de su arte, entrado ya el siglo XX su estilo empezó a considerarse caduco, fuera de época -ya que comienzan a manifestarse los nuevos estilos artísticos del "ismo" (Surrealismo, Cubismo...)-, y su fama decayó. Waterhouse murió de cáncer el 10 de febrero de 1917 en Londres, a la edad de 68 años.

 

Muchas de las pinturas de Waterhouse fueron compradas por museos británicos provinciales y galerías públicas de Australia, y las obras que se encontraron en su taller se subastaron en julio del año 1926 en Christie’s (Londres). John William Waterhouse pintó cerca de 200 lienzos, gran parte de los cuales residen hoy en Inglaterra, sobre todo en la Tate Gallery.

 

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